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Las Américas cumplen 25 años sin polio

Foto de archivo: UNICEF/ Wathiq Khuzaie
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(21 de octubre de 2015).- Hace 25 años se registró el último caso de poliovirus salvaje en el continente americano, que se convirtió en la primera región del mundo que puso fin a la transmisión de esa enfermedad. El último caso fue detectado el 23 de agosto de 1991 en Perú.

En un comunicado, la Organización Panamericana de la Salud (OPS) recordó este importante hito, logrado gracias a los esfuerzos de los países por vacunar a los niños, al mantenimiento de altas coberturas de vacunación y a la vigilancia epidemiológica continua.

"Gracias al gran compromiso y trabajo de los países del continente americano, de sus trabajadores de la salud, donantes y cooperantes, la poliomielitis es hoy un temor del pasado para los padres de nuestra región", señaló jefe del Programa Ampliado de Inmunizaciones de la OPS/OMS, Cuauhtémoc Ruiz Matus.

"Seguir vacunando es fundamental para que la polio desaparezca de todo el mundo, algo en lo que venimos trabajando desde hace 30 años", consideró.

Mientras en 1975 se registraron casi 6.000 casos de polio en la región, en 1991 se detectaron los últimos 6 casos. Tres años después, en 1994, se declaró la eliminación de la enfermedad de la región. Desde entonces, no ha habido niños paralizados como consecuencia de la polio en las Américas.

La poliomielitis es una enfermedad muy contagiosa causada por un virus que invade el sistema nervioso y puede causar parálisis en cuestión de horas. Afecta sobre todo a los niños menores de 5 años.

No tiene cura, pero es prevenible.

Cuando se administra varias veces, la vacuna antipoliomielítica puede conferir una protección de por vida. Más de 15 millones de personas en todo el mundo que hoy puede caminar, habrían quedado paralizadas sin la vacunación.

Además de brindar asistencia técnica, la OPS ha contribuido a la eliminación de la polio adquiriendo, en nombre de los países de América Latina y el Caribe, la mayoría de las vacunas, jeringas y suministros que utilizan sus programas de inmunización. De esta manera, el Fondo Rotatorio de la OPS ha permitido el abastecimiento continuo y la compra a precios asequibles, bajo altos estándares de calidad.

Como la primera región del mundo en eliminar la polio, las Américas abrió el camino a un mundo libre de la enfermedad.

Según la OPS, el mundo está muy cerca de alcanzar la meta de erradicación de la polio. Hoy, hay menos casos que en cualquier momento en la historia. Hasta el 11 de octubre pasado, sólo se registraron este año 27 casos de poliovirus salvaje en Pakistán, Afganistán y Nigeria.

La erradicación global de la polio implicará un mundo libre de la enfermedad para generaciones futuras y llevará ahorros económicos de entre 40 y 50 billones de dólares. No cumplir con la meta de erradicación resultaría en un resurgimiento de la enfermedad, con un número de casos globales estimado en 200.000 cada año. "Todavía hay mucho por hacer en esta nueva fase hacia la erradicación mundial para proteger a las futuras generaciones y asegurar que las vacunas estén disponibles para todos los niños", manifestó Ruiz Matus.

Los esfuerzos regionales se centrarán ahora en lograr que cada año, más del 95% de los niños menores de 1 año estén vacunados contra la polio en cada municipio de los países del continente americano, así como en fortalecer la vigilancia de los casos de parálisis flácida aguda y en cumplir con los requerimientos del Plan estratégico para la erradicación de la poliomielitis y la fase final, que prevé lo necesario para que el mundo esté exento de esta enfermedad para 2018.